Los verbos modales en inglés son muy comunes y por esto es importante estudiarlos correctamente. Descubriendo como se construyen y como se conjugan, entenderás como usarlos de forma correcta al construir frases en inglés. En esta lección de gramática en inglés, veremos en detalle todo lo que tienes que saber sobre los verbos modales en inglés. Puede interesarte también, los tiempos verbales más utilizados en inglés, el verbo «to be» y el verbo «to have» en inglés.

 

Los verbos modales en inglés: la guía completa

Los verbos modales en inglés se usan como los auxiliares y se utilizan para expresar:

  • la posibilidad
  • el obligo
  • el permiso
  • la prohibición

En inglés encontramos siete verbos modales: can, could, may, might, should, must y ought. 

Principios básicos de los verbos modales en inglés

En cuanto a la conjugación, los verbos modales en inglés son invariables. Esto significa que no cambian. Tomemos como ejemplo can (poder). Pero esta conjugación vale también para el resto de auxiliares modales.

  • Para costruir una frase afirmativa, se conjuga así: I can, You can, He / She / It can, We can, They Can
  • Para una frase negativa, se conjuga así: I cannot, You cannot, He / She / It cannot, we cannot, they cannot (o can’t si se contrae)
  • En una frase interrogativa, se conjuga así: Can I, Can you, Can he / She / It, Can we, Can they ?

Te habrás dado cuenta de que la negación se hace con una sola palabra. Hemos elegido can a propósito porque es el único auxiliar que funciona así. Para el resto de los modales la negación se hace con dos palabras. Por ejemplo: I could not, they may not, etc. 

Por otro lado, las abreviaciones en inglés, son muy comunes, sobretodo cuando se habla: I couldn’t, they shouldn’t, I can’t ecc.

Otro detalle, si pones el infinitivo después de un verbo modal tienes que sacar el ‘to’ del infinito. Quedaría así: I could to work longer tomorrow > Podría trabajar más mañana.

 

¿Cómo se usan los verbos modales en inglés?

Vamos a ver cómo pueden utilizarse los verbos modales.

El permiso

Puedes usar 4 verbos modales para expresar el permiso. Para elegir el correcto, hace alta preguntarse el grado de formalidad que queremos expresar al pedir permiso.

Entonces de menos formal a más formal utilizaríamos: Can, could, may, might (si traducono tutti con ‘potere’). Ecco degli esempi

  • Can you pass me the salt, please? > ¿Puedes pasarme la sal, por favor?
    Can se usa en esta ocasión cuando estamos seguros que la respuesta será sí.  
  • Could I speak to you for a minute? > ¿Podría hablarte un minuto?
    Could se usa en esta ocasión cuando estamos casi seguros que la respuesta será sí. 
  • May I ask you something? > ¿Puedo preguntarle una cosa?
    May se usa para preguntar de forma educada. No sabemos si la respuesta será sí o no. 
  • I wondered if I might ask you something? > Me preguntaba si podría preguntarle una cosa.
    Might es muy formal. Se usa si quieres ser muy precavido cuando pides permiso. Aunque se usa muy poco en la vida cotidiana y cuando se usa nunca se hace en modo directo como con los otros verbos modales: (‘Might I…?’). Siempre se pregunta de forma indirecta como en este ejemplo: I wondered if I might…

Ten en cuenta que cuando ya nos han dado el permiso, se usa can en presente o could en pasado. 

La posibilidad

Aunque si los verbos modales en inglés se traducen de la misma forma, expresan un grado de posibilidad diferente. Del más probable al menos probable: Can, could, may, might

  • Can, como en la frase: I can definitely do that for you > Seguramente puedo hacerlo por ti. Es probable.
  • Could, come nella frase: I could come tomorrow if you wish > Podría venir mañana si quieres. Está entre probable y posible.
  • May, come nella frase: You may want to take this coat with you > Podrías llevar este abrigo. Decimos que es posible.
  • Might, come nella frase: The plumber might come tomorrow > El fonatnero podría venir mañana. Es posible pero poco probable.

Para costruir la negación. Hay una gran diferencia entre cannot y may/might not.

  • Se usa cannot para decir que no es posible que algo suceda. He cannot be right > El no puede tener razón.
  • Se usa may not o might not para decir que es posible que algo no suceda. He may not be right > El podría no tener razón.

Además, could y might son considerados como el pasado de can y may. Como en español, en las frases indirectas utilizaremos could y might:

  • He told me that he could come today > Me ha dicho que podía venir hoy
  • He told me that he might come today > Me ha dicho que podría venir hoy

 

La obligación y el consejo

Los verbos modales en inglés de esta sección se traducen con tener. Pero, must y have to se usan para dar órdenes. Mientras que should y ought to se usan para dar consejos.

  • Must indica una obligación moral:
    I must visit my uncle > Tengo que ir a visitar a mi tío
  • Have to indica una obligación externa dada de una tercera persona:
    I have to work tomorrow > Tengo que trabajar mañana
  • Should indica un consejo a uno mismo o a otros. También indica una orden dada de forma muy amable:
    I / you should stop smoking > Tendría / Tendrías que dejar de fumar
    You shouldn’t let him do that > No tendrías que dejárselo hacer
  • Ought to se usa igual que should pero es menos común:
    You ought to go to the doctor > Tendrías que ir a médico
  • Had better se usa igual que should, como un consejo o una obligación.
    I’d better go if I want to arrive on time > Tendría que irme si quiero llegar a tiempo

La prohibición

Algunos verbos modales en inglés se usan para prohibir. De la prohibición más fuerte a la menos fuerte: must not, may not, cannot:

  • Must not indica una prohibición rigurosa
    Your report must not exceed 10 pages. > Tu documento no puede superar las 100 páginas
  • May not es una prohibición formal pero menos severa que must
    Limits may not be exceeded > Los límites no pueden sobrepasarse
  • Cannot expresa una prohibición formal
    You can’t smoke here > No puedes fumar aquí

 

Ahora ya puedes usa correctamente (y sin haberte cansado mucho, ¿verdad?) los verbos modales en inglés. Así que ya sabes como indicar prohibición, obligación, permiso y probabilidad en inglés de manera informal y formal.  

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